En Grande-Bretagne, l'austérité change tout


Angleterre - Une promenade dans cette ville modeste du nord-ouest de l'Angleterre revient à faire le tour des victimes de l'austérité britannique.

L'ancien bâtiment de la bibliothèque a été vendu et refaçonné dans une maison de luxe vitrée. Le centre de loisirs a été rasé, éliminant la piscine publique. Le musée local a reculé dans l'histoire de la ville. Le poste de police a été fermé.

Maintenant, alors que le gouvernement local cherche désespérément à transformer ses actifs en liquidités, Browns Field, un parc luxuriant dans le centre de la ville, pourrait aussi être condamné. Lors d'une réunion en novembre, le conseil l'a inclus sur une liste de 17 parcs à vendre aux promoteurs.

«Tout le monde utilise ce parc», explique Jackie Lewis, qui a élevé deux enfants dans une maison en briques rouges à un pâté de maisons. "C'est probablement notre dernier espace communautaire. Ça a été l'un après l'autre. Vous venez de finir découragé. "

Au cours des huit années qui se sont écoulées depuis que Londres a radicalement réduit son soutien aux gouvernements locaux, l'arrondissement de Knowsley, une communauté de chambres à coucher de Liverpool, a vu son budget réduit de près de moitié. Liverpool lui-même a subi une réduction de près de deux tiers du financement du gouvernement national - sa plus grande source de revenus discrétionnaires. Les communautés dans une grande partie de la Grande-Bretagne ont connu des pertes similaires.

Pour une nation qui a une longue histoire de largesses publiques, la campagne prolongée de coupes budgétaires, lancée en 2010 par un gouvernement dirigé par le Parti conservateur, a provoqué un changement monumental dans la vie britannique. Une vague d'austérité a engendré un pays habitué à vivre avec moins, même si de nombreuses mesures de bien-être social (taux de criminalité, dépendance aux opioïdes, mortalité infantile, pauvreté infantile et sans-abrisme) indiquent une détérioration de la qualité de vie.

Lorsque Mme Lewis et son mari ont acheté leur maison il y a un quart de siècle, Prescot avait une atmosphère de village réconfortante. Maintenant, les principaux programmes de secours du gouvernement sont supprimés et les installations publiques éliminées, ce qui ajoute de la pression aux services publics comme la police et les services d'incendie, tout comme ils sont aux prises avec une diminution du financement.

D'ici 2020, les réductions déjà mises en œuvre entraîneront des coupes dans les programmes d'aide sociale britanniques dépassant 36 milliards de dollars par an par rapport à une décennie plus tôt, soit plus de 900 dollars par an pour chaque personne en âge de travailler dans le pays. Recherche économique et sociale régionale à l'Université de Sheffield Hallam. A Liverpool, les pertes atteindront 1 200 dollars par an et par personne en âge de travailler, selon l'étude.

"Le gouvernement a créé la misère", déclare Barry Kushner, conseiller municipal du parti travailliste à Liverpool et membre du cabinet pour les services à l'enfance. "L'austérité n'a rien à voir avec l'économie. Il s'agissait de sortir de l'aide sociale. C'est une question de politique qui abandonne les personnes vulnérables. "

Les dirigeants du Parti conservateur disent que l'austérité n'a été motivée par rien de plus grandiose que l'arithmétique.

«C'est l'idéologie de deux plus deux égalent quatre», explique Daniel Finkelstein, membre conservateur de la Chambre haute du Parlement, la Chambre des lords et chroniqueur au Times of London. "Ce n'était pas motivé par le désir de réduire les dépenses pour les services publics. Il était motivé par le fait que nous avions un énorme problème de déficit et que la dette allait continuer à augmenter.

Quelle que soit la pensée opératoire, les manifestations de l'austérité sont palpables et omniprésentes. Il a remodelé la société britannique, la rendant moins semblable au reste de l'Europe occidentale, avec ses filets de sécurité sociale généreux et sa philosophie égalitaire, et plus aux États-Unis où des millions de personnes manquent de santé et perdent leur emploi.

Tout comme les États-Unis ont poussé la Grande Dépression des années 1930 à créer un système national de retraite tout en prodiguant des soins de santé aux personnes âgées et aux pauvres, la Grande-Bretagne a réagi au traumatisme de la Seconde Guerre mondiale. Les États-Unis ont régulièrement réduit leurs avantages depuis la révolution Reagan des années 1980. La Grande-Bretagne a réduit ses programmes à la même époque, sous la direction de Margaret Thatcher. Pourtant, son filet de sécurité est resté robuste par rapport aux normes mondiales.

Puis est venue la panique financière mondiale de 2008 - le ralentissement économique le plus paralysant depuis la Grande Dépression. Le tour de la Grande-Bretagne de son état-providence face aux déficits budgétaires béants est un indicateur évident que le monde a été remodelé par la crise.

Alors que l'économie mondiale négocie actuellement une transition déchirante - les emplois itinérants remplaçant les postes à temps plein et les robots se substituant au travail humain - l'expérience de la Grande-Bretagne soulève des doutes quant à la durabilité du modèle de bien-être traditionnel. Alors que le capitalisme occidental se confronte à de profondes questions sur la justice économique, les personnes vulnérables semblent le devenir davantage.

Les dirigeants du Parti conservateur ont d'abord vendu des coupes budgétaires comme une vertu, inaugurant ce qu'ils ont appelé la Big Society. Diminuer le rôle d'une bureaucratie gouvernementale hypertrophiée, soutenaient-ils, et les organisations de base, les organisations caritatives et les entreprises privées allaient prendre de l'importance, relançant les communautés et fournissant des services publics plus efficacement.

Dans une certaine mesure, un esprit de volontarisme s'est matérialisé. Dans les bibliothèques publiques, les bénévoles sont maintenant plus nombreux que les employés rémunérés. Dans les communautés en difficulté, les résidents ont formé des banques alimentaires tout en distribuant des uniformes scolaires. Mais pour beaucoup en Grande-Bretagne, cela revient à mettre le feu à la maison et à se délecter de l'esprit communautaire lorsque les voisins accourent pour aider à éteindre l'incendie.

La plupart considèrent la Big Society comme un autre slogan politique - depuis longtemps abandonné par les conservateurs - qui a servi de justification à un programme d'austérité qui a fait avancer le remaniement déclenché dans les années 1980 par Mme Thatcher.

«Nous faisons des compressions dont Margaret Thatcher, je crois, dans les années 1980, n'aurait pu que rêver», a déclaré Greg Barker dans un discours prononcé en 2011, alors qu'il était député conservateur.

Un retour de bâton s'ensuivit, avec la reconnaissance publique que les coupes budgétaires allaient de pair avec des allégements fiscaux pour les entreprises, et que les rangs étendus des riches étaient peu perturbés.

La Grande-Bretagne n'a pas enduré l'austérité au même degré que la Grèce, où les coupures ont été rapides et draconiennes. Au lieu de cela, l'austérité britannique a été un saignement lent, bien que le bilan cumulatif ait été substantiel.

Selon l'Institute for Fiscal Studies de Londres, les administrations locales ont subi une baisse d'environ un cinquième des recettes depuis 2010, après avoir ajouté les taxes qu'elles perçoivent.

À l'échelle nationale, les dépenses consacrées aux services de police ont chuté de 17% depuis 2010, tandis que le nombre de policiers a chuté de 14%, selon une analyse de l'Institute for Government. Les dépenses consacrées à l'entretien routier ont diminué de plus d'un quart, tandis que le soutien aux bibliothèques a diminué de près d'un tiers.

Le système judiciaire national a éliminé près d'un tiers de son personnel. Les dépenses consacrées aux prisons ont chuté de plus d'un cinquième, les agressions violentes contre les gardiens de prison ayant plus que doublé. Le nombre de personnes âgées recevant des soins fournis par le gouvernement qui leur permet de rester chez elles a diminué d'environ un quart.

Dans une réalité alternative, cette partie méchante de l'histoire pourrait maintenant se terminer. Des mesures d'austérité ont été imposées au nom de l'élimination des déficits budgétaires et, l'année dernière, la Grande-Bretagne a finalement dégagé un modeste excédent budgétaire.

Mais la réalité actuelle est dominée par des inquiétudes selon lesquelles le départ imminent de la Grande-Bretagne de l'Union européenne - le Brexit, comme on le sait - va déprimer la croissance pour les années à venir. Bien que toutes les grandes économies du monde aient connu une expansion récente, la Grande-Bretagne a à peine augmenté au cours des trois premiers mois de 2018. Le taux de chômage se situe juste au-dessus de 4% - son niveau le plus bas depuis 1975. hausse des prix.

Dans les quartiers ouvriers du nord de l'Angleterre, dans des endroits comme Liverpool, l'histoire moderne a tendance à être racontée dans la cadence de la lamentation, comme l'histoire d'une indignité après l'autre. Dans ces communautés, le nom de Mme Thatcher est une épithète, et l'austérité est le dernier méchant: les banquiers londoniens ont concocté une crise financière, multipliant leur richesse par le jeu imprudent; Puis les politiciens de Londres ont utilisé les déficits budgétaires comme une excuse pour réduire les dépenses des pauvres tout en accordant des réductions d'impôt aux entreprises. Robin Hood, renversé.

«C'est clairement une attaque contre notre classe», dit Dave Kelly, un maçon retraité de la ville de Kirkby, dans la banlieue de Liverpool, où de nombreuses usines reposent vides, cassant des monuments à un autre âge. "C'est une attaque contre qui nous sommes. Tout le tissu de la société s'effondre. "

"Knock-on Effects" de l'austérité

Autant que n'importe quelle ville, Liverpool a vu des changements radicaux dans ses fortunes économiques.

Au 17ème siècle, la ville s'est enrichie de la misère humaine. Les compagnies maritimes locales ont envoyé des navires en Afrique de l'Ouest, transportant des esclaves dans les colonies américaines et revenant porter les fruits de la servitude - le coton et le tabac, principalement.

Le coton alimentait les moulins de Manchester à proximité, produisant des textiles destinés à plusieurs continents. À la fin du XIXe siècle, le port de Liverpool était devenu la porte d'entrée de l'Empire britannique, son statut étant souligné par le siège de la compagnie maritime qui bordait la rivière Mersey.

Au siècle suivant - à travers la Grande Dépression et le bombardement allemand de la Seconde Guerre mondiale - Liverpool était tombé dans un déclin apparemment terminal. Sa malchance, la gare des cols bleus était au centre de l'identité de son exportation la plus célèbre, les Beatles, dont la puissance de star semblait renforcée par le fait qu'un tel talent pouvait émerger d'un tel endroit.

Aujourd'hui, plus d'un quart des quelque 460 000 habitants de Liverpool sont officiellement pauvres, ce qui rend l'austérité traumatisante: les institutions publiques chargées d'aider les personnes vulnérables sont elles-mêmes à l'abri des coupures.

Au cours des huit dernières années, le service d'incendie et de secours de Merseyside, qui dessert le grand Liverpool, a fermé cinq casernes de pompiers tout en réduisant la force à 620 pompiers contre environ 1 000.

"J'ai dû présider au démantèlement systématique du système", explique le chef des pompiers, Dan Stephens.

Son département a récemment analysé les 83 décès survenus dans des incendies de maisons accidentels de 2007 à 2017. La majorité des victimes - 51 personnes - vivaient seules et étaient seules au moment de l'incendie meurtrier. Dix-neuf d'entre eux avaient besoin d'une forme de soins à domicile.

La perte des soins à domicile - une victime de l'austérité - a fait que plus de personnes âgées sont laissées seules sans surveillance.

Pratiquement tous les organismes publics ont maintenant du mal à faire plus avec moins en s'occupant de problèmes supplémentaires, une fois traités par une autre équipe dont le budget est également en lambeaux.

Le chef Stephens a déclaré que les personnes qui perdent des prestations en espèces sont en retard sur leurs factures d'électricité et perdent leur service, recourant aux bougies pour la lumière - un risque d'incendie majeur.

La ville a réduit les services de santé mentale, de sorte que moins de membres du personnel visitent des gens enclins à thésauriser des journaux, par exemple, laissant de véritables feux de joie s'accumuler derrière les portes, invisible.

"Il y a des effets d'entraînement tout au long du système", explique le chef Stephens, qui a récemment annoncé son intention de démissionner et de déménager en Australie.

Le National Health Service aurait été épargné par les coupes budgétaires. Mais les dépenses ont été gelées dans de nombreux domaines, entraînant des réductions par patient. Dans les hôpitaux publics, les gens se sont résignés à attendre des heures pour des soins d'urgence, et des semaines pour les renvois à des spécialistes.

«Je pense que le gouvernement veut le réduire pour que tout s'effondre et qu'ils n'aient plus à s'en soucier», explique Kenneth Buckle, un travailleur postal à la retraite qui attend depuis trois mois une demande de remplacement pour un double genou. . "Tout prend une éternité maintenant."

Au centre médical Fulwood Green à Liverpool, le Dr Simon Bowers, un médecin généraliste, souligne l'austérité comme un facteur aggravant dans le flux de maladies liées au stress qu'il rencontre: hypertension artérielle, problèmes cardiaques, insomnie, anxiété.

Il soutient que les coupures, et la détérioration du National Health Service, représentent un renoncement aux dettes historiques britanniques. Il hoche les bas-fonds - le commerce des esclaves, la barbarie coloniale.

"Nous, en tant que pays, avons dit:" Nous avons été cruels. Soyons gentils maintenant et prenons soin de tout le monde », explique le Dr Bowers. "Le N.H.S. tout le monde est de retour. Peu importe combien vous êtes riche ou pauvre. C'est écrit dans la psyché de ce pays. "


"L'austérité n'est pas une nécessité", a-t-il poursuivi. "C'est un choix politique, de déplacer la Grande-Bretagne d'une manière différente. Je ne vois pas de raison d'enrichir davantage les riches tout en rendant la vie des pauvres plus misérable. "

"Prospérité pour tous"

Britanniques riches restent parmi les gens les plus confortables du monde, bénéficiant de maisons somptueuses, des soins médicaux privés, des écoles de premier ordre et des restaurants gérés par des chefs de Paris et de Tokyo. Les pauvres, les personnes âgées, les handicapés et les chômeurs sont de plus en plus enclins à s'entremêler avec Kafka-esque bureaucratie pour maintenir le soutien du public.

Pour Emma Wilde, une mère célibataire âgée de 31 ans, la mésaventure a commencé avec une correspondance impénétrable.

Élevée dans le quartier de Croxteth à Liverpool, Mme Wilde a dû compter sur des prestations d'aide sociale pour subvenir à ses besoins et à ceux de ses deux enfants. Son père, laveur de vitres à la retraite, est handicapé. Elle prend soin de lui à temps plein et compte sur une allocation de soignant, qui s'élève à environ 85 $ par semaine, et un soutien du revenu qui atteint environ 145 $ par mois.

La lettre a mis cet argent en péril.

Envoyée par une entreprise privée sous contrat pour gérer une partie des programmes d'aide sociale du gouvernement, elle a informé Mme Wilde qu'elle faisait l'objet d'une enquête pour fraude, accusée de vivre avec un partenaire - un développement qu'elle est obligée d'avoir signalé.

Mme Wilde ne vit qu'avec ses enfants, insiste-t-elle. Mais pendant l'enquête, ses prestations sont suspendues.

Huit semaines après la fin de l'argent, l'électricité de Mme Wilde a été coupée pour non-paiement. À la fin de l'hiver, elle et ses enfants se sont couchés avant 19 heures. économiser de la chaleur. Elle a avalé sa fierté et a visité une banque alimentaire dans une église locale, apportant du pain maison et des galettes de hamburger.

«Je me sentais un peu honteuse, comme si j'avais fait quelque chose de mal», dit Mme Wilde. "Mais alors tu dois nourrir les enfants."

Elle a correspondu avec le ministère du Travail et des Pensions, envoyant des relevés bancaires pour essayer de prouver ses revenus limités et pour récupérer ses fonds.

L'expérience lui a donné un sens pervers de la communauté. Au centre local où elle amène ses enfants pour des repas gratuits, elle a rencontré des personnes qui ont perdu leurs allocations de chômage après que leur bus était en retard et ils ont raté un rendez-vous avec un travailleur social. Elle et ses amis échangent des conseils sur les endroits où se procurer des vêtements de rechange.

"Tout le monde est dans la même situation maintenant", dit Mme Wilde. "Vous n'avez tout simplement pas assez pour vivre."

Depuis sa création, l'austérité portait un soupçon de droiture morale, comme si ceux qui l'avaient livrée étaient des adultes sobres. Le resserrement de la ceinture a été vendu comme une entreprise partagée, un calcul désagréable mais inévitable avec des déficits budgétaires dangereux.

"La vérité est que le pays vivait au-dessus de ses moyens", a déclaré le chancelier de l'Échiquier, George Osborne, en décrivant son budget au Parlement en 2010. "Aujourd'hui, nous avons payé les dettes d'un passé raté, et posé les bases d'un avenir plus prospère. "

"Prospérité pour tous", at-il ajouté.

Huit ans plus tard, les subventions au logement ont été restreintes, de même que les crédits d'impôt pour les familles pauvres. Le gouvernement a gelé les allocations de chômage et d'invalidité même si les coûts de la nourriture et d'autres nécessités ont augmenté. Au cours des cinq dernières années, le gouvernement a commencé à faire la transition vers ce qu'on appelle le crédit universel, donnant à ceux qui reçoivent des prestations des paiements forfaitaires au lieu de fonds provenant de programmes individuels. Beaucoup ont perdu le soutien pendant des semaines ou des mois pendant que leurs cas se sont déplacés vers le nouveau système.

Tout cela est regrettable mais incontournable, affirment les législateurs conservateurs. Le gouvernement empruntait environ le quart de ce qu'il dépensait. Remettre des coupures, c'était risquer de faire de la Grande-Bretagne la prochaine Grèce.

«La gauche n'a jamais été très claire quant à l'alternative à ce programme», explique Neil O'Brien, un législateur conservateur qui était auparavant conseiller du Trésor auprès de M. Osborne. "Vraisemblablement, ce serait une énorme augmentation de la fiscalité, mais ils sont un peu timides sur ce que cela signifierait."

Il rejette l'idée que l'austérité est un moyen de guerre de classe, notant que les gens riches ont été frappés par des taxes plus élevées sur l'investissement et des frais élargis lors de l'achat de propriétés de luxe.

La Grande-Bretagne consacre à peu près la même part de son revenu national aux dépenses publiques aujourd'hui qu'il y a dix ans, a déclaré Paul Johnson, directeur de l'Institut d'études fiscales.

Mais ceux qui dépendent du soutien de l'État ont le sentiment que le système a été truqué pour les rejeter.

Glendys Perry, 61 ans, est née avec une paralysie cérébrale, ce qui la rend difficile à marcher. Pendant trois décennies, elle a répondu aux téléphones d'une entreprise de pièces automobiles. Après avoir perdu cet emploi en 2010, elle a vécu un test d'invalidité.


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