Hors assurance maladie, les Américains fixent leurs propres filets de sécurité

Lorsque leur fils Sky est né il ya quatre ans, Lindsie et Chris Bergevin ont été frappés par une grosse surprise: 7 000 $ de factures pour la naissance que leur régime d’assurance maladie n’avait pas couvertes. Sky avait deux ans lorsque le couple a abandonné son assurance médicale, ce qui les a aidés à rembourser la dette.

Maintenant qu’ils sont prêts à avoir un deuxième enfant, ils ne reviennent pas à leur ancienne couverture, avec des primes de plus de 350 dollars par mois. Au lieu de cela, ils ont rassemblé une alternative par le biais d'un groupe religieux et d'un médecin de soins primaires qu'ils peuvent visiter à tout moment moyennant des frais mensuels.

«J'étais tellement blasée avec toute la situation de l'assurance maladie», dit Lindsie, 35 ans. "Je ne voulais juste pas y faire face."

Les Bergevins, qui louent une petite maison confortable près du centre-ville de Boise, dans l’Idaho, rejoignent un nombre croissant d’Américains qui truquent leurs propres filets de sécurité. Ils sont frustrés par les coûts élevés, les prix opaques et la bureaucratie affreuse de l’assurance maladie.

Dans leur quête d'une manière différente, ils rencontrent des médecins comme Julie Gunther qui en ont aussi marre. Ces médecins ont opté pour le refus de l’assurance au lieu de facturer directement les patients en échange de soins plus personnalisés.

«J'aime penser que nous pouvons protéger les personnes dans des moments vulnérables où elles vont se perdre, comme un widget», a déclaré Gunther, «car elles ne sont pas un widget pour nous».

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Bloomberg News suit des personnes qui ne sont pas assurées depuis un an pour raconter l’histoire d’Américains qui luttent pour payer les coûts croissants des soins de santé et les compromis financiers et médicaux qu’ils font.

Il n’existe pas de données fiables sur le nombre de personnes qui remplacent l’assurance par des arrangements comme les Bergevins, mais la tendance semble s’accélérer.

Selon les dernières données de l'Internal Revenue Service, le nombre de personnes rejoignant les ministères du partage des soins de santé - les plans de partage des coûts fondés sur la religion - a augmenté de 74% entre 2014 et 2016. Une alliance pour les groupes a déclaré que plus d’un million de personnes participent désormais à de tels programmes. De même, selon le Direct Primary Care Coalition, un groupe commercial pour les cliniques, les cliniques de soins primaires, comme celle que Julie Gunther a créée en 2014, sont passées de quelques personnes au début des années 2000 à près de 900.

Le nombre de personnes sans assurance traditionnelle devrait augmenter. L'Administration Trump a levé la pénalité de la Loi sur les soins abordables pour ceux qui ne sont pas assurés, tout en encourageant la croissance de produits légèrement réglementés tels que les régimes de soins de santé à court terme. Les partisans d'Obamacare craignent que les actions de l'administration n'attirent des personnes saines sur les marchés de l'ACA, augmentant les coûts pour ceux qui restent.

Bien que l'ACA ait étendu sa couverture à 19 millions d'Américains, certains de ces gains s'inversent. Environ 28 millions restent non assurés. Une étude réalisée par la Kaiser Family Foundation, une organisation à but non lucratif spécialisée dans la recherche en santé, a déterminé que la plupart des familles non assurées trouvaient simplement l’assurance maladie trop chère.

Les Bergevins font partie de ces familles.

Lindsie est une graphiste indépendante qui se concentre sur les clients de l'artisanat. Chris, 34 ans, est superviseur au magasin automobile que possèdent les Bergevins avec un autre couple. Bien que l’activité soit en pleine croissance, les choses étaient suffisamment tendues pour que Chris ne percevait pas de salaire avant l’été dernier. L'année dernière, le couple a ramené de 40 000 $ à 50 000 $ après impôt.

En 2014, alors que Lindsie était enceinte de Sky, le couple était toujours couvert par son travail au journal Idaho Statesman.

Une calculatrice sur le site Web de son plan de santé Aetna a estimé que les Bergevins devraient débourser environ 3 000 ou 4 000 dollars de leur poche pour la naissance de Sky. Lorsque la facture totale est arrivée, la somme pour les soins prénataux, les frais d’hospitalisation, l’anesthésie et les autres soins était trois fois plus élevée que l’estimation.

Ils payaient toujours la naissance de Sky en 2016 quand Lindsie avait été opérée pour enlever ses amygdales et corriger un septum dévié, leur laissant ainsi plusieurs milliers de dollars de plus en factures.

Elle a mis la somme sur une carte de crédit médicale CareCredit et paie 300 $ par mois pour cette dette.

Au fur et à mesure que le couple réfléchissait davantage, il était peu judicieux de maintenir leur couverture. Ils étaient en train de s’endetter davantage malgré l’assurance qui coûtait des milliers de dollars par an. En 2016, Lindsie a quitté son poste dans le journal pour se consacrer à plein temps à son activité de design freelance en plein essor.

«Je ne pouvais pas le justifier», dit-elle. Elle se souvient que la politique la moins chère qu’elle pouvait trouver grâce à la Loi sur les soins abordables était de 547 dollars par mois, soit plus de la moitié du loyer mensuel de 875 dollars de la famille. Il y avait une franchise élevée qui pouvait leur coûter plus de 10 000 $.

«Si quelque chose devait nous arriver, nous aurions eu des problèmes», reconnaît-elle. Pour se protéger, le couple a acheté à Aflac une police d’accident peu coûteuse qui couvrirait certains coûts d’une blessure si, par exemple, Chris se faisait mal au travail.

Un ami leur a parlé d'une petite clinique de soins primaires appelée SparkMD à moins d'un kilomètre de leur maison. Les médecins n’ont pas accepté d’assurance. Au lieu de cela, ils ont facturé des frais mensuels de 130 $ par famille. Cela permettait des visites au besoin sans aucune limite. Lorsque Lindsie est allée vérifier, un médecin a entamé une conversation approfondie sur la santé de la famille.

"C'était incroyable. Elle s'est assise avec moi pendant une heure et a parlé de tout », dit Lindsie.

Gunther, le nouveau médecin des Bergevins, souhaitait depuis longtemps être médecin de famille dans sa ville natale. Travaillant pour un grand système hospitalier, elle se heurtait bientôt à une bureaucratie qui semblait prendre trop de décisions cliniques pour elle, jusqu'aux outils et à l'équipement qu'elle pouvait utiliser. Pire encore, Gunther a été payée en fonction du volume de patients et des services facturés.

Elle a vu des patients par intervalles de 15 minutes et a dit qu'elle se sentait comme une ouvrière. Elle plaisantait plus tard qu’elle passait plus de temps à faire la queue pour son café du matin qu’elle ne l’avait fait avec un patient.

«Je disais« Je suis désolé »tout le temps», se souvient Gunther, 42 ans. "Je suis désolé, je suis en retard, je suis désolé que cela n’ait pas été appelé, je suis désolé que cela ait été oublié, je suis désolé, ils ne m'ont pas donné le message."

Brûlée, elle a quitté son emploi en 2014 et a commencé sa propre pratique. Elle a emprunté environ 200 000 dollars pour rénover un ancien cabinet d’avocats en briques rouges dans un coin verdoyant du centre-ville de Boise, à quelques rues d’un des grands campus hospitaliers de la ville.

Avec une infirmière praticienne et un petit personnel de bureau, elle s'occupe d'environ 600 patients. Un médecin de soins primaires typique porte au moins le double ou le triple de cette charge. Plus de la moitié des patients de Gunther bénéficient d’une assurance maladie, souvent dans le cadre de régimes à forte franchise. D'autres sont des propriétaires de petites entreprises comme les Bergevins. La plupart sont désabusés par le système de santé.

L'année dernière, Lindsie Bergevin a eu une fièvre et ce qu'elle a décrit comme "la pire douleur que j'ai eue dans ma tête". Elle a appelé Gunther à 21h30. un samedi. Gunther l'a rencontrée à la clinique 15 minutes plus tard. "Elle aime, 'Girl, tu as une double infection de l'oreille et le pire que j'ai jamais vu.'"

Bergevin sortit avec un antibiotique et dit que si Gunther ne l'avait pas vue, elle serait allée aux urgences, ce qui aurait pu entraîner une facture de plusieurs centaines de milliers de dollars.

Gunther dit à ses patients que l'appartenance à sa pratique ne remplace pas l'assurance maladie.

«Il y a plein de choses dont je ne peux pas m'occuper», dit Gunther. "Si vous ne vous tenez pas debout ou que le saignement ne s'arrête pas, ne m'appelez pas."

En avril, sachant qu'ils voulaient concevoir cette année, les Bergevins ont payé pour adhérer à une association chrétienne à but non lucratif appelée Liberty HealthShare. Des organisations comme Liberty, parfois appelées plans basés sur la foi, aident les membres partageant les mêmes idées à partager certains frais médicaux. Pour adhérer, les membres doivent s'engager à respecter les principes chrétiens. Ils sont tenus d'effectuer des paiements fixes chaque mois, et l'argent est déboursé pour couvrir les besoins en soins de santé d'autres familles.

Bien que les ministères du partage de la santé fonctionnent comme des assurances à certains égards, ils ne sont pas réglementés par les États, ne disposent pas de capital requis pour se protéger contre des pertes importantes et ne sont pas tenus de respecter les règles concernant les prestations minimales. Ils refusent de couvrir les frais médicaux résultant d'un comportement qu'ils jugent immoral. Ils ne paient pas de frais médicaux pour un conducteur ivre dans un accident de voiture, par exemple, ou pour la contraception.

Il existe également d'autres restrictions: Liberty limite la couverture de conditions préexistantes jusqu'à trois ans, conformément à ses directives. Les membres peuvent également être renvoyés pour avoir «omis de divulguer entièrement les informations sur l'état préexistant connues ou suspectées» lorsqu'ils se sont inscrits. Ces limites expliquent en partie pourquoi elles sont moins chères et potentiellement plus risquées.

Les Bergevins devaient initialement payer 450 dollars par mois pour Liberty. Étant donné que Lindsie est en surpoids, ils paient un supplément de 80 dollars par mois. À leur arrivée, leur régime comportait un «montant annuel non partagé» - l'équivalent d'une franchise - de 1 500 $. Deux mois plus tard, ils ont appris que le montant passera à 2 250 dollars. Lindsie n'était pas ravie, mais elle l'appelle «une tonne moins chère qu'une franchise typique». Et du côté des avantages, Liberty leur rembourserait une partie des frais d'adhésion à SparkMD.

Au début du mois de juin, Lindsie était assise à sa table de cuisine avec une pile de factures médicales datant de quatre ans. Sky sortit du salon où les dessins animés du Dr Seuss jouaient à la télévision, cherchant un dessert avant qu'il ne termine son dîner.

Le plan improvisé des Bergevins a des avantages et des inconvénients. Ils n’ont pas eu à payer de primes pendant près de deux ans alors qu’ils n’étaient pas assurés, ce qui a considérablement allégé leurs finances pendant que leur entreprise se développait. Ils aiment les soins personnalisés qu'ils reçoivent de Gunther. Et leurs coûts pour avoir un autre enfant devraient être plafonnés dans le cadre du plan Liberty.

Mais entre Liberty et SparkMD, les Bergevins paient plus qu’ils ne le faisaient pour l’assurance maladie grâce à l’ancien emploi de Lindsie et, selon elle, le coût de l’assurance Obamacare serait à peu près aussi élevé. La famille est toujours exposée à des risques considérables. Liberty caps rembourse à 1 million de dollars, une limite que les compagnies d’assurance ne peuvent imposer. Ils ont deux amis qui ont eu un cancer et, dit Chris, «un million ne sont certainement pas suffisants».

Les Bergevins se croisent les doigts pour que leurs choix leur permettent d’agrandir leur famille sans encourir le genre de dette que leur ont engendrée la naissance de Sky et l’opération de Lindsie. Mais ils savent que leur approche improvisée n’est pas pour tout le monde.
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