State Farm accepte de payer 250 millions de dollars et évite les essais de racket

assurance State Farm
State Farm a accepté de payer 250 millions de dollars à la veille d'un procès pour des clients qui affirmaient que la société avait tenté de tromper le système judiciaire de l'Illinois pour éliminer un verdict de jury d'un milliard de dollars datant d'il y a 19 ans.

Les clients recherchaient des dommages allant jusqu’à 8,5 milliards de dollars dans le cadre d’un procès civil qui devait débuter mardi devant un tribunal fédéral à East St. Louis, en Illinois. Un juge a accordé une approbation préliminaire à l'accord et a fixé une audition finale en matière d'équité pour décembre.

La plus grande compagnie d’assurance automobile américaine a été accusée de mener un effort pour recruter un juge amical pour la Cour suprême de l’Illinois. En vertu de la loi fédérale sur les organisations d'influence et de corruption de Racketeer, tous les dommages auraient été triplés.

La compagnie a nié tout acte répréhensible en réglant la réclamation. Le règlement «vise simplement à mettre fin à l’ensemble du litige» et à «éviter des procédures judiciaires et des recours prolongés qui pourraient durer encore plusieurs années», a déclaré le porte-parole de la société, Jim Camoriano.

State Farm "a toujours nié avoir participé à un projet RICO et nie à ce jour tout rôle dans l'élection du juge Karmeier", a déclaré mardi Bob Clifford, avocat des plaignants. "Maintenant, ils acceptent de payer un quart de milliard de dollars, et je pense que cela parle d'eux-mêmes."

Sélection du jury


Le règlement intervient après la sélection du jury la semaine dernière et juste avant le début des déclarations d'ouverture. Cela montre probablement que State Farm était effrayé par le risque d’un verdict défavorable, a déclaré le professeur de droit David Logan, de l’Université Roger Williams à Bristol, dans le Rhode Island.

«Les sociétés ne se séparent généralement pas avec ce type d’argent juste avant le début du procès, à moins d’avoir une impression négative du jury qui a été entachée», a déclaré Logan. Le règlement pour beaucoup moins que ce que réclamaient les plaignants n’est pas inhabituel, at-il ajouté. "Deux cent cinquante millions de dollars en main peuvent valoir la peine de baisser d'un coup d'un milliard, cela ne viendrait qu'après de nombreux appels."

Les plaignants demandaient 1 milliard de dollars de dommages-intérêts sur la base du verdict initial et 1,8 milliard de dollars d’intérêts, plus le triplement prévu par la loi RICO. Le jury aurait déterminé les dommages et le juge aurait décidé de l’intérêt.

Le règlement met fin à plus de 20 ans de litige par les clients d’Etat Farm qui ont prétendu avoir reçu pendant plus de dix ans des pièces de voitures génériques de qualité inférieure à celle des équipements d’origine, en violation des conditions de leurs polices d’assurance.

Jury de l'Illinois


En 1999, un jury de la cour d’État de l’Illinois a accordé 456 millions de dollars aux clients pour rupture de contrat et le juge du procès a ajouté 730 millions de dollars de dommages et intérêts pour une demande de fraude. Une cour d'appel a réduit le verdict à 1,056 milliard de dollars, mais il s'agissait de l'une des plus importantes décisions de recours collectif de l'histoire du droit américain.

En 2004, Karmeier, un républicain qui était juge de circuit dans le comté rural de Washington depuis près de deux décennies, a été élu à la Cour suprême de l’Illinois. Un an plus tard, ce tribunal a rejeté la sentence et la Cour suprême des États-Unis a refusé de réexaminer l'affaire, mettant ainsi un terme au litige.

Les plaignants ont cherché à relancer le procès suite à une décision de la Cour suprême américaine en 2009 dans une action en justice impliquant la société minière Massey Energy Co., qui a conclu que les juges devaient se récuser dans certains cas impliquant leurs principaux contributeurs.

Les plaignants ont déclaré que State Farm avait dépensé plus de 3,5 millions de dollars lors de l’élection de Karmeier et a continué à dissimuler son rôle même lors de la tentative de rétablissement de la demande initiale. L'appel a été rejeté, et des mois plus tard, les assurés ont déposé le nouveau procès devant les tribunaux fédéraux. Les plaignants sont les mêmes personnes qui ont intenté des poursuites il y a plus de 20 ans.

La catégorie de clients couverte par l’opération inclura les assurés aux États-Unis dans tous les États sauf deux qui étaient assurés par une police d’accident de véhicule avec State Farm du 28 juillet 1987 au 24 février 1998 et ont reçu des pièces génériques pour réparations ou remboursés pour de tels équipements de moindre valeur, conformément à l'accord de règlement. Les clients du Tennessee et de l’Arkansas ne faisaient pas partie de la procédure initiale parce qu’il y avait eu un litige antérieur dans ces États, ils ne font donc pas partie du règlement actuel.

Karmeier, 78 ans, a été le juge en chef de l’Illinois depuis 2016. Il n’a pas été poursuivi en justice dans l’affaire de racket civil, mais il devait comparaître devant le tribunal.

Clifford a déclaré qu’il était impatient de poser des questions à Karmeier sur le stand cette semaine, mais n’a pas spéculé sur la question de savoir si la présence attendue du juge influençait la décision de State Farm de s’installer.
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