Il est plus difficile de trouver une assurance habitation alors que le risque d'incendie augmente

Il n’est pas seul. Alors que des incendies de plus en plus meurtriers s’étendent dans les États occidentaux, il devient de plus en plus difficile d’obtenir une assurance habitation sur une propriété entourée de forêt

Incendies
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Quelques mois après que Chris Cook et sa famille aient quitté la Californie pour s'installer dans une maison de quatre chambres nichée au milieu de pins ponderosa au pied des collines, ils ont reçu une lettre l'informant que leur police d'assurance habitation avait été annulée.

L’assureur, Allstate, avait conclu - après l’évaluation par un évaluateur - que la maison était trop susceptible d’être détruite par un feu de forêt. Cook, un responsable technique et une récente greffe de la région de la baie de San Francisco, a déclaré que sa réaction était la suivante: «attendez, quoi?!

Les sociétés de crédit hypothécaire exigent que les maisons soient assurées. L’annulation met donc le financement de Cook à risque. Il craignait qu'il ne soit plus difficile de faire signer un autre grand assureur à son domicile après le refus de l'un d'entre eux.

Il n’est pas seul. Alors que des incendies de plus en plus meurtriers s’étendent dans les États occidentaux, il devient de plus en plus difficile d’obtenir une assurance habitation sur une propriété entourée de forêt, accessible uniquement par les routes de campagne ou sur les pentes où un incendie de forêt est susceptible de se produire.

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Incendies destructeurs
Incendies destructeurs

Bien que la plupart des propriétaires situés dans des endroits exposés aux incendies puissent toujours souscrire une police, les assureurs subordonnent souvent leur couverture à la couverture en fonction de la gestion des arbres et du sous-bois par les propriétaires. Et certains assureurs pourraient être refusés par plusieurs assureurs avant de trouver un prêt à assumer le risque.

Les États et les comtés commencent à redoubler d'efforts pour aider les propriétaires à rendre leurs propriétés aussi sûres que possible.

Le défi est particulièrement aigu en Californie, où des incendies catastrophiques en 2018 ont causé plus de 9 milliards de dollars de pertes de biens assurés, selon le département de l'assurance de l'État. L'incendie de camp qui a ravagé la ville de Paradise et détruit près de 14 000 maisons a conduit un petit assureur local à la faillite.

Le département des assurances de la Californie n’a pas de chiffres précis sur le nombre de foyers auxquels l’assurance a été refusée, car les entreprises ne sont pas obligées de communiquer ces informations, a déclaré l’attachée de presse Nancy Kincaid.

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Mais depuis 2014, plus de 15 000 foyers situés dans des zones à risque d’incendie moyen ou extrême se sont tournés vers le prêteur en dernier ressort de l’État, le California Fair Access Plan, qui a été créé par les compagnies d’assurance pour servir les personnes incapables de se protéger ailleurs. Les primes augmentent également dans les zones à haut risque, a déclaré Kincaid.

Selon le dernier rapport sur le climat fédéral, les scientifiques s’attendent à ce que les incendies de forêt augmentent à mesure que le climat change. Par ailleurs, Verisk Analytics, une entreprise qui modélise les risques d'incendie pour les assureurs, menace de plus en plus de personnes dans les zones forestières, avec des millions de maisons menacées en Californie, au Colorado et au Texas.

"Le commissaire [californien] reste préoccupé", a déclaré Kincaid, "entre le changement climatique et la sécheresse, et la manière dont nous construisons nos maisons, nous assistons à une tendance croissante à la non-renouvellement."

Les propriétaires peuvent toutefois réduire les risques en éliminant les risques d'incendie. À Boulder, le courtier de Cook lui a dit qu’il pourrait probablement faire reconsidérer les souscripteurs d’Allstate s’il travaillait avec un programme de comté de Boulder réputé au niveau national pour éliminer les arbres et les broussailles à problèmes.

Le programme, Wildfire Partners, aide les habitants à créer ce que les forestiers appellent un "espace défendable" autour de leurs maisons en coupant les branches basses des arbres, en retirant les feuilles des gouttières et en prenant d'autres mesures qui rendent plus difficile le transport des incendies.

Le coordinateur du programme, Jim Webster, souhaite que les propriétaires envisagent au final l’atténuation des risques comme une autre forme d’entretien de la maison, a-t-il déclaré. «Cela devient de plus en plus standard et l’espoir de vivre dans l’interface forêt-urbain».

Assurer des maisons dans un endroit exposé au feu


Les compagnies d’assurance utilisent maintenant des données satellitaires pour évaluer le risque d’incendie à un endroit donné. L’outil FireLine de Verisk, par exemple, évalue des facteurs tels que la topographie, la végétation, les régimes de vent et l’accessibilité, car les maisons sont plus sûres s’il est plus facile pour les pompiers de s’y rendre.

Lorsqu'un client potentiel appelle Truett Forrest, un agent de State Farm dans la ville de montagne de Pagosa Springs, dans le Colorado, il connecte son adresse à l'outil d'évaluation du risque d'incendie de sa société. L'algorithme classe le domicile dans l'une des trois catégories suivantes: aucun souci, risque élevé ou risque extrême.

Forrest estime qu’environ 10 à 15% des biens immobiliers appartiennent à la troisième catégorie, ce qui signifie que State Farm ne fournira pas d’assurance.

"Peu importe qu'ils coupent chaque arbre et chaque buisson sur leur propriété, nous ne l'assurerions pas à cause de l'endroit où il se trouve", a-t-il déclaré.

Les maisons jugées à haut risque - la deuxième catégorie - peuvent obtenir une assurance si les propriétaires prennent des mesures pour protéger leurs biens, par exemple en enlevant les broussailles et en emportant des piles de bois de chauffage sur le pont.

"Pour la plupart des propriétaires, il est abordable", a déclaré Bill Trimarco, coordinateur du comté de Archuleta pour Wildfire Adapted Partnership, une association à but non lucratif qui aide les propriétaires de Pagosa Springs, le siège du comté, à planifier et à payer des travaux de lutte contre les incendies.

Trimarco estime que le traitement d'un rayon de 150 pieds autour d'une maison coûte généralement moins de 2 500 dollars. C’est «moins qu’un nouveau système de chauffage, s’il est tombé en panne». Au moins un assureur, USAA, offre des réductions aux propriétaires qui vivent dans une communauté Firewise USA.

La désignation de la Association nationale de protection contre l'incendie à but non lucratif affirme que les résidents ont réduit leurs risques d’incendie. Selon l'association, il existe 1 500 communautés Firewise au niveau national.

Mais certains experts affirment que l'atténuation prend du temps et est quelque peu subjective. De nombreuses variables déterminent pourquoi une maison brûle et une autre pas.

Les propriétaires peuvent finir par obtenir les conseils d'un expert comme Trimarco, qui vont à l'encontre de ceux d'un évaluateur envoyé par leur assureur pour examiner la propriété. Ils peuvent également entendre différentes choses du même assureur au fil du temps, à mesure que les modèles de risque et les normes de souscription évoluent.

Forrest a déclaré que sa propre maison était autrefois classée par State Farm comme un risque extrême d'incendie. La société n’abandonne pas ses clients actuels dans les zones très risquées, mais si Forrest avait vendu la maison, le nouvel acheteur se serait probablement vu refuser l’assurance State Farm. Son domicile est maintenant classé à haut risque, a-t-il déclaré, grâce à une mise à jour en 2017 du logiciel d'analyse des risques de l'entreprise.

L'approche des partenaires des feux de forêt


Depuis 1993, le comté de Boulder exige que tous ceux qui construisent une maison dans la partie occidentale du comté - à la périphérie de la ville et au début des Rocheuses - effectuent des travaux de lutte contre les incendies de forêt. Après l'incendie de Fourmile Canyon en 2010, qui a ravagé 169 maisons dans les contreforts, les responsables de l'utilisation des terres du comté ont décidé qu'ils devaient intensifier leurs efforts d'atténuation.

En réponse, ils ont créé le programme Partners in Wildfires en 2014 pour dissiper toute confusion quant aux meilleures pratiques en matière d'atténuation et pour amener davantage de propriétaires à participer.

Le programme de partenariat Wildfire Partners est composé d’experts en foresterie et en protection contre les incendies. Il est conseillé par les compagnies d’assurance, notamment Allstate, qui s’engagent à accepter les certificats des familles travaillant sur leur propriété. .

Le programme compte deux employés et plusieurs sous-traitants. Il est financé à la fois par le comté et les États et par des subventions fédérales d'environ 2,6 millions de dollars. Il est ouvert aux résidents qui sont tenus de participer et à ceux qui ne le sont pas. Près de 1 900 propriétaires ont reçu des conseils à ce jour.

Lorsque Cook a reçu la lettre mettant fin à son assurance, il a appelé Wildfire Partners pour obtenir de l'aide. Une semaine plus tard, un spécialiste était à la maison et autour de la maison derrière la forêt, signalant des problèmes.

"J'étais préparé pour -" Oh, vous devrez tout effacer ", a déclaré Cook. On lui a plutôt conseillé de garder une bonne distance entre les arbres et de couper les gaules et les broussailles, ce qui réduit les risques d’incendie dangereux et permet aux prairies ressemblant à la savane de s’épanouir.

Le spécialiste a par la suite envoyé une liste de tâches à Cook - coupant principalement l’herbe longue qui rampait jusque dans son patio et enlevant des buissons et des arbres à proximité - pour lesquelles Cook a embauché le district de protection contre les incendies local. Le travail a coûté 1 100 dollars mais Cook n'a payé que 500 dollars, grâce à une subvention de Wildfire Partners. Le programme a également pris en charge la visite du spécialiste.

Une fois les travaux terminés, Cook a reçu un certificat d'achèvement et l'a soumis à Allstate. Cela avait pris des semaines de stress, parsemé de lettres de menaces de son prêteur hypothécaire, mais grâce au certificat, son assurance a été rétablie.

Sans Wildfire Partners, «Je ne suis pas sûr de la réponse», a-t-il déclaré, debout sur son patio arrière un matin ensoleillé alors que ses deux chiens s'étouffaient dans la forêt de pins au-delà. Il aurait peut-être fallu embaucher un expert pour donner un deuxième avis à la compagnie d'assurance, a-t-il déclaré. Ou souscrire une police d’assurance onéreuse auprès d’une entreprise de rang inférieur.

Le courtier en hypothèques de Cook n’a pas répondu aux demandes de commentaires de Stateline.

Tanya Robinson, consultante en communication chez Allstate, a déclaré dans un communiqué que l'assureur avait généralement besoin d'un espace défendable pour être créé et géré dans les zones à haut risque. La société utilise les directives du Colorado State Forest Service pour identifier les problèmes, et le client doit les résoudre pour continuer à les couvrir, a-t-elle déclaré.

Planifier pour l'avenir
Certains chercheurs qui étudient la réaction des entreprises au changement climatique estiment que les assureurs devraient faire beaucoup plus pour empêcher les personnes de vivre dans des zones où le danger d’incendie est grave. «À un moment donné, les compagnies d'assurance doivent s'adapter. Cela doit arriver », a déclaré Andrew Hoffman, professeur d’entreprise durable à la Ross School of Business de l’Université du Michigan.

Et certains décideurs disent que le gouvernement devrait sévir. Compte tenu de l’intensité des récents incendies en Californie et de la probabilité que de tels incendies continuent à ravager les communautés, les localités devraient envisager d’interdire la construction de maisons dans certaines zones, a déclaré le mois dernier le plus grand pompier de Californie à Associated Press.

«Nous devons continuer à relever le niveau de ce que nous faisons et les décisions locales en matière d’aménagement du territoire doivent faire partie de la discussion», a déclaré Ken Pimlott, directeur du département des forêts et de la protection contre les incendies de l’État. Il a également suggéré de mettre à jour les systèmes d’alerte contre les incendies de forêt et de rendre les bâtiments plus résistants au feu, en particulier ceux pouvant abriter les personnes évacuées après une catastrophe.

Le gouverneur du Colorado, John Hickenlooper, un démocrate, a convoqué en 2013 un groupe de travail sur l’assurance incendie. Le groupe de responsables locaux, provinciaux et fédéraux ainsi que de représentants des secteurs de l’assurance, de l’hypothèque et de la construction résidentielle a recommandé que les États évaluent de 1 à 10 le risque incendiaire des maisons.

Il a également suggéré de partager ces informations avec les assureurs et les acheteurs de maison, en créant un programme d'atténuation à l'échelle de l'État et en facturant des frais aux propriétaires dans les zones à haut risque.

Les constructeurs d'habitations se sont opposés à l'idée de l'évaluation du risque, affirmant que cela revenait à placer une «lettre écarlate» sur une maison et qu'elle était inutile, a déclaré Ted Leighty, PDG de la Colorado Association of Homebuilders. «Nous ne pensons pas nécessairement qu’une note doit être attribuée par le gouvernement. Cela se produit déjà, grâce à la souscription d’assurances. "

Mais les décideurs politiques sont également soumis à la pression des résidents, des constructeurs de maisons et des assureurs qui ne veulent pas perturber le marché immobilier ou laisser certaines personnes coincées dans des maisons non assurables.

«Lorsque vous mettez un chiffre 10 sur une maison, cela peut changer la donne. Dans de nombreux cas, cela pourrait rendre une propriété irrécupérable », a déclaré à Denver Post Amie Mayhew, alors présidente de la Colorado Association of Homebuilders, après la publication du rapport du groupe de travail.

Les recommandations du groupe de travail n’ont donné lieu à aucune législation, même si Hickenlooper a signé en 2013 un projet de loi distinct qui traitait de questions d’assurance telles que la couverture de remplacement dans le but d’aider les survivants d’une catastrophe. Selon la dernière évaluation du Service des forêts de l’État, environ la moitié des habitants de Coloradan vivent désormais à proximité ou dans des zones exposées aux incendies de forêt. Cela représente 2,9 millions de personnes.

En Californie, les défenseurs des propriétaires fonciers font pression sur les législateurs pour les aider à trouver et conserver leur assurance, mais ils veulent éviter de secouer un marché qui fonctionne toujours pour la plupart des gens.

«Nous essayons de ne pas utiliser le mot crise parce que nous essayons de garder le secteur de l’assurance calme», a déclaré Amy Bach, directrice exécutive de United Policyholders, un groupe de défense des consommateurs.

Les législateurs californiens ont adopté au cours des dernières années une série de lois destinées à aider les propriétaires. Une loi adoptée en septembre interdit aux assureurs d'annuler les polices pendant un an après la déclaration de l'état d'urgence uniquement parce qu'une résidence se trouve dans la zone d'urgence ou à proximité de celle-ci.

Depuis 2005, l’État exige des propriétaires situés dans des zones à haut risque de conserver un espace défendable de 100 pieds autour de leur domicile. Depuis 2008, il leur est demandé d’utiliser des méthodes ignifuges, telles que l’installation d’évents ne emprisonnant pas la braise, dans la construction de logements neufs.

Mais les nouveaux codes du bâtiment ne s’appliquent pas aux habitations existantes, a déclaré Yana Valachovic, conseillère forestière de la coopérative extension de l’Université de Californie à Humboldt. Et les règles d'espace défendable ne se concentrent pas assez sur l'aménagement paysager immédiat autour d'une maison, a-t-elle déclaré.

Les efforts de base tels que Wildfire Partners constituent une meilleure approche que les réglementations étatiques descendantes, a déclaré son directeur Webster, Webster, car les communautés font toutes face à des situations légèrement différentes.

Par exemple, le modèle de certification individuelle des maisons ne fonctionne pas dans des endroits où les maisons sont très serrées, a-t-il déclaré. Dans ces cas, ce que les voisins font pour résoudre les problèmes de risque, et il est plus logique que l'ensemble du projet de développement travaille ensemble sur l'atténuation.

Il n’est pas garanti que l’espace défendable empêche un feu de consommer une maison, en particulier si cet incendie est un enfer qui se déplace rapidement, comme celui qui a balayé le paradis. Mais de nombreuses communautés de l'Ouest espèrent qu'une approche plus coordonnée des mesures d'atténuation contribuera à réduire leurs risques.

Un autre comté du Colorado et une région de six comtés de l’État ont des programmes tels que Wildfire Partners, et le groupe de Trimarco à Pagosa Springs souhaiterait créer quelque chose de similaire dans le sud-ouest du Colorado. Webster reçoit maintenant des appels et des courriers électroniques d'officiels californiens qui souhaitent en savoir plus sur le programme.

Carole Walker, directrice générale de la Rocky Mountain Insurance Information Association, un groupe industriel basé dans le Colorado, a déclaré avoir parlé à des dirigeants locaux qui souhaitaient reproduire le programme, mais ne pouvaient pas se le permettre.

Les propriétaires, les gouvernements locaux et les gouvernements des États et fédéral ont un rôle à jouer pour encourager et financer le travail, a-t-elle déclaré. «C’est une situation dangereuse. Il faut y remédier, du point de vue de la sécurité publique. "

Alors que certains propriétaires résistent à l’idée qu’ils doivent abattre des arbres sur leur propriété, beaucoup sont heureux de dépenser un peu plus pour assurer la sécurité de leur famille. "Je suis heureux que nous ayons dû suivre le processus", a déclaré Cook, "parce que j'en sais beaucoup plus sur la façon de garder les choses préparées."
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Journal de l'assurance: Il est plus difficile de trouver une assurance habitation alors que le risque d'incendie augmente
Il est plus difficile de trouver une assurance habitation alors que le risque d'incendie augmente
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